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Un solo cambio genético creó la plaga medieval, según los investigadores

Un solo cambio genético creó la plaga medieval, según los investigadores

Yersinia pestis, la bacteria que causó la peste de Justiniano y la peste negra, solo una vez fue capaz de causar una infección gastrointestinal leve. Sin embargo, los investigadores han descubierto que un solo cambio genético en las bacterias se convirtió en una de las enfermedades más mortales en la historia de la humanidad.

El artículo "Emergencia temprana de Yersinia pestis como un patógeno respiratorio grave" de Wyndham Lathem y otros investigadores de la Facultad de Medicina Feinberg de la Universidad Northwestern en Chicago, acaba de ser publicado en la revista. Nature Communications. El equipo pudo examinar varias formas históricas de Yersinia pestis y notó que la mayoría de las versiones podían ingresar a los pulmones pero no causar problemas allí. La excepción fueron aquellas formas de la bacteria que tenían un gen llamado Pla, que se encarga de descomponer los coágulos de sangre.

Luego, los investigadores probaron las bacterias, con y sin el gen Pla, en ratones y encontraron que aquellas con el gen adicional producían una infección pulmonar fatal.

Lathem, profesor asistente de Microbiología-Inmunología en la Northwestern University, explicó: “Nuestros hallazgos demuestran cómo Yersinia pestis tenía la capacidad de causar una enfermedad respiratoria grave muy temprano en su evolución. Esta investigación nos ayuda a comprender mejor cómo las bacterias pueden adaptarse a nuevos entornos de acogida para causar enfermedades mediante la adquisición de pequeños fragmentos de ADN ”.

Los investigadores creen que el cambio genético a Yersinia pestis tuvo lugar aproximadamente un siglo antes del primer brote importante de enfermedad en Europa, la peste de Justiniano, que tuvo lugar entre 541 y 542 d. C. “Nuestros datos sugieren que la inserción y luego la posterior mutación de Pla permitió la aparición de nuevas cepas de enfermedad que evolucionaban rápidamente”, agregó Lathem.

El documento también advierte que otras bacterias podrían cambiar en el futuro de formas que podrían conducir a brotes similares. Los investigadores señalan que “se ha demostrado que los eventos de adquisición de un solo gen tienen efectos fundamentales en la adaptación evolutiva de un organismo a nuevos huéspedes. De hecho, nuestros datos sugieren que la aparición de otros nuevos patógenos respiratorios podría ocurrir de manera similar a través de eventos de adquisición de genes relativamente pequeños ".


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