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Contando la historia de los vikingos de marfil

Contando la historia de los vikingos de marfil

Por Nancy Marie Brown

Un libro lleva al siguiente. Es una perogrullada entre los escritores, y particularmente apta para explicar cómo mi último libro, Vikingos de marfil: el misterio de las piezas de ajedrez más famosas del mundo y la mujer que las hizo, publicado por St Martin's Press en septiembre.

Vikingos de marfil es una biografía de las piezas de ajedrez de Lewis, las famosas piezas de ajedrez de marfil de morsa encontradas en la isla de Lewis en el lejano oeste de Escocia en 1831. Mientras reunía ilustraciones para mi libro anterior sobre la Islandia medieval, Canción de los vikingos: Snorri y la creación de mitos nórdicosMe sorprendió saber que estas piezas de ajedrez, consideradas durante mucho tiempo iconos de la era vikinga, en realidad habían sido talladas más de cien años después, entre 1150 y 1250, durante la vida de Snorri Sturluson.

Según una teoría que leí, incluso pueden haber sido tallados por una mujer en Islandia a quien Snorri conocía, Margaret la Hábil, que trabajaba para el obispo Pall de Skalholt, el hermano adoptivo de Snorri.

En Canción de los vikingosArgumenté que Snorri era responsable de la mayor parte de lo que sabemos sobre la mitología nórdica. Argumenté que él inventó el género de la "saga", que sus compatriotas de los siglos XIII y XIV desarrollaron en las obras maestras de la literatura mundial que ahora son universalmente reconocidas. Incluí una imagen de una de las reinas de Lewis en ese libro, refiriéndome a la teoría de su origen islandés en una leyenda. Pero no haba espacio en Canción de los vikingos desarrollar la idea de que los islandeses medievales también pueden haber sido artistas visuales excepcionales, así como escritores de clase mundial.

Esa idea molestaba en el fondo de mi mente. Me pregunté por qué nunca había escuchado algo así antes. ¿Fue el autor de esta teoría islandesa de las piezas de ajedrez de Lewis un chiflado? Hice una investigación básica y descubrí que la teoría era, de hecho, muy antigua: Frederic Madden del Museo Británico, quien fue la primera persona en escribir sobre las piezas de ajedrez de Lewis, un año después de su descubrimiento en la Isla de Lewis en 1831, concluyó que se habían fabricado en Islandia en el siglo XII.

Y, sin embargo, cuando el ingeniero civil islandés y aficionado al ajedrez Guðmundur Þórarinsson reintrodujo la teoría de Islandia, fue ridiculizado. Alexander Woolf, profesor de estudios medievales de la Universidad de St Andrews, fue particularmente despectivo. Respondiendo a un reportero del New York Times, dijo que Islandia era un lugar demasiado pobre y atrasado para producir obras de arte tan impresionantes. "Se utilizó una gran cantidad de marfil de morsa para hacer esas piezas de ajedrez, e Islandia era un lugar un poco descuidado lleno de granjeros", dijo, y agregó: "No se obtiene el Museo Metropolitano de Arte en Iowa".

(Desde entonces, Woolf se ha retractado de su declaración. El periodista lo había pillado desprevenido. Desde que conoció a Guðmundur y visitó a Skalholt en Islandia, Woolf se ha convertido en un partidario de la teoría de Islandia).

El comentario de Woolf me dolió. Habiendo pasado varios años investigando y escribiendo sobre la Islandia de ese período, supe que estaba equivocado. Islandia a finales del siglo XII y principios del XIII estaba en la cima de su Edad de Oro: rica, independiente y en un frenesí de creación artística.

El hombre que Guðmundur sugirió que pudo haber encargado las piezas de ajedrez de Lewis, el obispo Pall de Skalholt, no solo era el hermano adoptivo de Snorri Sturluson, era el bisnieto del rey Magnus Bare-Legs de Noruega (1093-1103), que conquistó el norte de Escocia. y las islas y tomó su apodo de su afición por llevar faldas escocesas. La línea de Magnus gobernó el imperio noruego sin interrupción desde 1103 hasta 1264, cuando el norte de Escocia y las islas fueron cedidas a la corona escocesa. Durante ese siglo y medio, los parientes islandeses del rey Magnus visitaron habitualmente Noruega, donde fueron reconocidos como realeza. Muchos fueron nombrados caballeros; Snorri Sturluson se convirtió en el primer barón islandés de Noruega; su yerno se convirtió en el primer conde islandés de Noruega.

El propio obispo Pall era un noble bien educado y viajado, difícilmente un "granjero rudo". De joven se convirtió en sirviente de Earl Harald, quien gobernó las islas Orkney y Caithness en el norte de Escocia. Más tarde, Pall viajó a Inglaterra para asistir a la escuela en una universidad catedralicia, probablemente Lincoln, donde había estudiado su tío y predecesor en la sede de Skalholt, el obispo Thorlak. Pall regresó a Islandia y se convirtió en un rico cacique, se casó y tuvo varios hijos. Era famoso por la amplitud de su conocimiento de los libros y su excelente latín, la extravagancia de sus banquetes, la belleza de su voz para cantar y su amor por las cosas buenas. Se sabía que tenía en su empleo a varios artistas, incluida Margaret the Adroit, conocida como la mejor talladora de marfil de Islandia.

Las piezas de ajedrez de Lewis son las piezas de ajedrez más famosas del mundo. Se consideran obras maestras del arte románico, entre los hallazgos arqueológicos más importantes de Escocia y las exhibiciones más populares del Museo Británico. Si existía la posibilidad de que pudieran haber sido hechos por una mujer en Islandia alrededor del año 1200, esa era una historia que necesitaba contar.


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