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"Compra y venta de dinero por tiempo": tipos de cambio y tipos de interés en la Europa medieval


"Compra y venta de dinero por tiempo": tipos de cambio y tipos de interés en la Europa medieval

Por Adrian R Bell, Chris Brooks y Tony K Moore

Documento de debate de Henley Business School, 2015

Introducción: Las tasas de interés son una de las variables económicas más importantes (si no la más). Hoy en día, el fácil acceso al crédito a tasas bajas ha fomentado la inversión empresarial y el crecimiento económico, la propiedad inmobiliaria, un alto nivel de vida y un gran gasto gubernamental, mientras que la manipulación de las tasas de interés base por parte de los gobiernos o los bancos centrales se utiliza como herramienta macroeconómica. El mundo medieval, por el contrario, ha sido visto como un período de acceso restringido al crédito y altas tasas de interés. En parte, esto se ha explicado en términos de la prohibición religiosa de la usura. Como resultado, los préstamos serían costosos de reembolsar, lo que repercutiría negativamente en la viabilidad de la actividad empresarial y, por tanto, en el crecimiento económico. Trabajos recientes sobre la edad media han matizado esta descripción negativa, presentando evidencia de innovación financiera y uso generalizado del crédito incluso en áreas rurales. Además, las tasas de interés son un insumo vital en la mayoría de las teorías y modelos económicos. Por lo tanto, una mejor comprensión de las tasas de interés que prevalecieron durante la Edad Media tiene el potencial de contribuir en gran medida a nuestro conocimiento del desarrollo financiero y económico medieval al facilitar la aplicación de ideas y modelos modernos.

Desafortunadamente, es difícil encontrar evidencia directa sobre las tasas de interés que se cobraron realmente en la Edad Media, como se puede ver en las secciones muy breves sobre el período medieval en la historia estándar de las tasas de interés. Esto también puede ser el resultado de la prohibición de la usura, que alentó a la "ingeniería financiera" a construir productos que ocultaban o disfrazaban los cargos por intereses. El problema es que, por diseño, tales cargos son invisibles en los registros supervivientes o, cuando se pueden encontrar los datos relevantes, es difícil convertirlos en tasas de interés estandarizadas. Incluso cuando es posible calcular las tasas de interés para transacciones particulares ex post, estas pueden variar drásticamente en función de factores idiosincrásicos, como el tipo de transacción, la 'calificación crediticia' del prestatario o la condición del mercado monetario en el momento de el préstamo. Como resultado, es muy difícil generalizar sobre las tasas de interés medievales.

Aunque algunos modelos económicos se basan en la tasa de interés libre de riesgo, o la tasa de interés real después de la inflación, en la práctica no existe una tasa de interés única en la actualidad y lo mismo sucedía en la Edad Media. La mejor evidencia de las tasas de interés medievales proviene de los préstamos del gobierno, y especialmente de las anualidades a largo plazo vendidas por las ciudades-estado italianas. Se sabe menos sobre las tasas de interés que se cobran a los anticipos a corto plazo y las que se aplican a las monarcas. También hay información sobre préstamos al consumo de casas de empeño o prestamistas judíos, cuyas tasas máximas a menudo se fijaban por ley en 1d, 2d o 4d por libra por semana (anualizadas en 21,7%, 43,3% y 86,7% respectivamente). Si bien es evidente que la deuda pública y el crédito al consumo desempeñaron un papel importante, quizás una cuestión más importante para la economía medieval se refería a las tasas de interés que se cobran por el crédito comercial, en particular para los comerciantes que buscan financiar el comercio.


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