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Los vikingos, sus gusanos y las enfermedades que contrajeron

Los vikingos, sus gusanos y las enfermedades que contrajeron

Los vikingos y la gente del mundo nórdico habrían estado predispuestos al enfisema y otras afecciones pulmonares, según un artículo publicado la semana pasada en Naturaleza: informes científicos.

Las excavaciones arqueológicas de pozos de letrinas en el asentamiento de la época vikinga en Viborg, Dinamarca, con fecha de 1018-1030 d.C. han revelado que estas poblaciones sufrieron infestaciones masivas de gusanos. La forma en que se desarrollaron sus genes para proteger sus órganos vitales de las enfermedades causadas por los gusanos se ha convertido en el rasgo heredado que ahora puede provocar enfermedades pulmonares en los fumadores.

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) y el enfisema afectan a más de 300 millones de personas, o casi el 5% de la población mundial. El único factor de riesgo heredado es la deficiencia de alfa-1-antitripsina (A1AT), y este riesgo se agrava si las personas fuman tabaco.

A1AT protege los pulmones y el hígado de unas enzimas llamadas proteasas que son producidas por las células del sistema inmunológico, pero también por los gusanos parásitos. En ausencia de A1AT, estas proteasas pueden degradar el tejido pulmonar y provocar EPOC y enfisema.

La deficiencia de A1AT está determinada genéticamente y se debe a desviaciones de A1AT que son sorprendentemente comunes, particularmente en Escandinavia, donde evolucionaron en poblaciones vikingas hace más de dos mil años. Por qué estos desviadores de A1AT que causan enfermedades son tan comunes en las poblaciones humanas hoy en día ha sido un misterio durante mucho tiempo.

"Los vikingos habrían ingerido alimentos contaminados y los parásitos habrían migrado a varios órganos, incluidos los pulmones y el hígado, donde las proteasas que liberaron causarían enfermedades", dijo Richard Pleass de la Escuela de Medicina Tropical de Liverpool, autor principal del artículo.

En este último artículo, los autores muestran que estas formas desviadas de A1AT se unen a un anticuerpo llamado inmunoglobulina E (IgE) que evolucionó para proteger a las personas de los gusanos. La unión de A1AT a IgE evita que la molécula de anticuerpo sea degradada por tales proteasas.

"Por lo tanto, estas formas desviadas de A1AT habrían protegido de los gusanos a las poblaciones vikingas, que ni fumaban tabaco ni vivían una vida larga". añadió Pleass. “Es sólo en el último siglo que la medicina moderna ha permitido que las poblaciones humanas sean tratadas por gusanos que causan enfermedades. En consecuencia, estas formas desviadas de A1AT, que alguna vez protegieron a las personas de los parásitos, ahora tienen la libertad de causar enfisema y EPOC ”.


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