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Un viaje al extremo norte en el siglo IX

Un viaje al extremo norte en el siglo IX

El nombre Ohthere no suele figurar entre los grandes exploradores de la Edad Media, como Leif Erikson, Marco Polo y Cristóbal Colón. Sin embargo, sus hazañas son muy impresionantes, ya que navegaría hacia el Círculo Polar Ártico hace más de mil cien años.

Solo tenemos una fuente que nos habla sobre Ohthere y su viaje: una adaptación al inglés antiguo de una obra del siglo V conocida como Siete libros de historia contra los paganos. La versión anglosajona se produjo en la corte del rey Alfredo el Grande a finales del siglo IX e incluye nuevo material sobre la geografía de Europa. Esto incluye un relato de un comerciante noruego llamado Ohthere hablando con Alfred y relatando su viaje de descubrimiento.

Ohthere vivía en una parte de Noruega llamada Hålogaland y explicó que ningún noruego habitaba las tierras al norte de él. El texto explica:

Dijo que una vez quiso saber qué tan lejos se extendía la tierra hacia el norte, o si alguien vivía al norte de la tierra deshabitada. De modo que se fue hacia el norte a lo largo de la costa; mantuvo, durante tres días, la tierra deshabitada a estribor y la mar abierto a babor, todo el camino. Luego estuvo tan al norte como llegan los balleneros en su punto más lejano. Luego prosiguió, todavía hacia el norte, hasta donde pudo navegar en los tres días siguientes.

Entonces la tierra se curvó hacia el este (o el mar entró en la tierra; no sabía cuál de los dos); sólo sabía que allí esperaba un viento del oeste con un toque de norte; y luego navegó a lo largo de la costa hasta donde pudo navegar en cuatro días. Allí tuvo que esperar el viento del norte debido a que la tierra se curvaba hacia el sur (o el mar entraba en la tierra; no sabía cuál de los dos). Luego navegó hacia el sur a lo largo de la costa lo más lejos que pudo en cinco días. Allí, un gran río se adentraba en la tierra. Luego se metieron en el río, porque no se atrevieron a navegar más allá del río por temor a las hostilidades; porque, al otro lado del río, la tierra estaba completamente cultivada.

Parece que Ohthere ha descrito un viaje que lo llevó a lo largo de toda la costa norte de Escandinavia, más allá de la península de Kola antes de navegar hacia el sur hacia el Mar Blanco. Sería un viaje de más de 1.700 kilómetros (o más de mil millas). El río que mencionó era probablemente el Northern Dvina - si es así, Oh, había llegado a lo que ahora es parte del norte de Rusia.

Ohthere explicó que las personas que viven en esta región se llamaban los Beormas, y aunque en ese momento no fue a reunirse, en algún momento habló con ellos:

Los Beorma le contaron muchas historias, tanto de su propio país como de los países que los rodeaban; pero en cuanto a éstos, no sabía cuál era la verdad en ellos, porque no lo había visto por sí mismo. Le parecía que los lapones y los beormas hablaban casi el mismo idioma.

A continuación, aprendemos más sobre Ohthere y su riqueza, parte de la cual provino de la caza de morsas, que eran valiosas para los colmillos y las pieles. También era dueño de una manada de renos, más de 600 en su manada, pero la mayor parte de su riqueza provenía del tributo que los lapones (ahora conocidos como el pueblo Sami) le pagaban:

El tributo consiste en pieles de animales o plumón de aves, de ballena y de los cables que están hechos de piel de ballena y piel de foca. Todo el mundo paga según su rango. Un hombre de la más alta categoría debe pagar quince pieles de marta, cinco pieles de reno, una piel de oso, diez medidas de plumón, una kirtle hecha de piel de oso o de nutria y dos cables de barco (ambos de sesenta ells de largo , uno de piel de ballena y el otro de piel de foca).

Ohthere también le ofreció al Rey Alfred esta descripción de las tierras de Noruega y Suecia:

Dijo que el país de los noruegos era muy largo y muy estrecho. Todo lo que se puede pastar o arar se encuentra junto al mar; pero incluso este muy rocoso en algunos lugares. Y las montañas salvajes se encuentran al este, paralelas y por encima de la tierra cultivada. En estas montañas habitan los lapones. Y la tierra cultivada es más amplia en el sur; y, siempre, cuanto más al norte vas, más angosto se vuelve. En el sur puede tener sesenta millas de ancho, o un poco más; en el medio, treinta o más; y, en el norte, donde era más angosto, dijo que podría haber tres millas hasta las montañas; después de esto, las montañas son, en algunos lugares, tan anchas como se pueden atravesar en quince días, y, en otros, tan anchas como se pueden atravesar en seis días.

Al otro lado de las montañas, paralela a la parte sur del país, está Suecia; paralelo a la parte norte, Cwena-land. Los Cwenas a veces atacan a los noruegos a través de las montañas, otras veces los noruegos los atacan. A lo largo de las montañas hay lagos de agua dulce muy grandes, y desde allí atacan a los noruegos; tienen embarcaciones muy pequeñas y ligeras.

Además de su viaje por el norte de Europa, la cuenta de Ohthere también incluye un viaje a Hedeby, un importante asentamiento comercial de la era vikinga que ahora se encuentra en la frontera de Alemania y Dinamarca. El suyo es uno de los relatos más antiguos que tenemos de la Escandinavia medieval. Puede leer una traducción al inglés de su viaje al norte en Las Terfinnas de Beormas de Ohthere, por Alan S.C. Ross (Sociedad Vikinga para la Investigación del Norte, 1981). También puedes leer esto Traducción al inglés del siglo XIX del texto.

Imagen de portada: Detalle de un mapa de Escandinavia, Rusia y el Mar Blanco, creado por Abraham Ortelius en el siglo XVI.


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