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Rareza histórica: el nacimiento de una Commonwealth en la Islandia medieval

Rareza histórica: el nacimiento de una Commonwealth en la Islandia medieval

Por John Engle

Islandia es un lugar extraño con una historia extraña. Golpeada por el viento, fría y rocosa, era una isla que los humanos dejaron sin asentar mucho después de que fuera descubierta.

Sin embargo, los seres humanos siempre han encontrado formas de habitar y prosperar incluso en las tierras más poco prometedoras, y un número significativo de noruegos se propuso demostrar eso en Islandia en las últimas décadas del siglo IX d.C. El ímpetu para que estos audaces pioneros abandonaran sus tierras ancestrales por esta terra nullius fue doble. En primer lugar, la falta de tierras cultivables en Noruega hizo que incluso las ásperas llanuras islandesas fueran atractivas para quienes carecían de propiedades pero deseaban construir granjas y formar familias. En segundo lugar, la unificación de Noruega y la centralización de su estructura de poder bajo Harald Fairhair y sus herederos llevaron a muchos espíritus independientes a irritarse ante el yugo del poder real. Islandia fue un refugio para estos primeros refugiados políticos.

Estos primeros pioneros encontraron una tierra bastante árida e inhóspita, pero rápidamente comenzaron a construirse un hogar. En muchos sentidos, los colonos lograron reproducir la vida tal como era en el continente escandinavo, con familias y grupos de clanes formando los centros primarios de la vida social. Las prácticas arquitectónicas y agrícolas se trasplantaron con éxito al por mayor, aunque en una forma algo más rústica.

Sin embargo, los colonos no lograron traer una cosa: un gobierno. Los nexos tradicionales de poder en el mundo medieval, las familias reales y las élites nobles, no tenían ningún derecho sobre los islandeses. Este estado de cosas resultó algo inestable, ya que ningún estado de derecho establecido resultó en disputas que costaron muchas vidas. Finalmente, los líderes de clanes más respetados y poderosos se reunieron para resolver estos problemas. Tan pragmáticos como belicosos, los islandeses acordaron establecer un gobierno permanente para defender un estado de derecho vinculante y arbitrar disputas entre individuos y familias.

En el año 930 d.C. este gobierno tomó forma como el Althing o asamblea. Sería una especie de protoparlamento, con escaños repartidos entre las principales familias y regiones. El Althing iba a ser un órgano legislativo y deliberativo, así como un poder judicial central. A nadie se le negó el acceso a él por mérito de nacimiento. Vitalmente, esta estructura de gobierno permitió que el estado de derecho se afianzara sin dejar de mantener una estructura social descentralizada.

Se decidió que el lugar de reunión permanente estaría en un valle a poca distancia de los principales centros de población. Como un capricho de la historia, o tal vez como un signo auspicioso, el valle particular elegido cae directamente sobre la línea divisoria de dos placas tectónicas. Por un lado está el plato que lleva la mayor parte de Europa. El otro, al oeste, contiene el continente norteamericano oriental. Los pioneros islandeses no podían saber eso, por supuesto, pero mirando hacia atrás a lo largo de la historia, tiene cierta sincronicidad. Aquí, en esta escarpada frontera, hombres con poca o ninguna educación se habían decidido por una ruptura con la única forma de gobernar que habían conocido, una ruptura tan palpable como la división en la tierra que divide el Viejo y el Nuevo Mundo sobre el que se encontraron .

Aunque lejos de ser tan representativo como lo que los ciudadanos modernos esperarían de un cuerpo legislativo, el Althing fue un notable primer paso en la dirección de la gobernanza parlamentaria. El cuerpo era lo suficientemente grande como para incluir a muchos terratenientes, no simplemente a los más poderosos de la tierra. Dictó una ley vinculante que fue reconocida y respetada por la ciudadanía con notable celo. El respeto por el estado de derecho se inculcó a los islandeses en una época en la que gran parte del resto del mundo estaba gobernado por el mandato de reyes o señores de la guerra.

La diferencia de mentalidad entre los islandeses y la sociedad escandinava que dejaron atrás se refleja quizás mejor en las leyendas y sagas existentes de los dos grupos. Escandinavia es famosa por sus sangrientas epopeyas que detallan las hazañas de poderosos héroes que son famosos por haber matado a un número obsceno de enemigos y monstruos. En Islandia, las sagas todavía tienen algo de esa sangre y truenos, pero las piezas centrales de las historias tienden a girar más en torno a intrincadas disputas legales y brillantez oratoria, en lugar de marcial. Njála, quizás la saga islandesa más famosa, está repleta de estas peleas legales tanto como de las tradicionales historias de derramamiento de sangre.

A lo largo de los siglos, a pesar de los sucesivos invasores extranjeros, ocupantes y señores supremos que intentaron aniquilarlo, el Althing y los ideales del estado de derecho que representaba para los primeros islandeses han persistido, mostrando la misma resistencia que las personas audaces que lo idearon. Sigue siendo el principal órgano de gobierno de Islandia, aunque ahora encaja perfectamente en el molde de las democracias parlamentarias modernas. De hecho, puede presumir de ser el parlamento existente más antiguo del mundo. Es un recordatorio vivo del deseo de los seres humanos de gobernarse a sí mismos y de liberarse de un gobierno arbitrario.

John Engle es un banquero mercantil y autor que vive en el área de Chicago. Su empresa, Almington Capital, invierte tanto en capital de riesgo en fase inicial como en acciones públicas. Su escritura ha aparecido en varias revistas académicas, así como en los blogs del Heartland Institute, Grassroot Institute y Décima Enmienda Center. Graduado del Trinity College de Dublín, Irlanda y de la Universidad de Oxford, el primer libro de John, Bromas de los estudiantes de Trinity: una historia de travesuras y caos, fue publicado en septiembre de 2013.

Imagen de portada: Mapa de Islandia por Abraham Ortelius ca. 1590


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