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¿Quiénes eran los campesinos en la Edad Media?

¿Quiénes eran los campesinos en la Edad Media?

Por Lucie Laumonier

No hay una respuesta fácil a esa pregunta, ¡especialmente si se observan los 1000 años de historia que cubre la Edad Media! El conocimiento del campesinado depende además de las fuentes que informan sobre su historia, ya sean documentos escritos, iluminaciones o artefactos arqueológicos. Pero algunas características comunes unieron a los campesinos de la Europa medieval como grupo.

El primero de estos puntos en común es que los campesinos eran el tipo de trabajador más prevalente en la época medieval. Superaron en número a la nobleza, el clero, los artesanos y los comerciantes. Los campesinos estaban por todas partes. El segundo es, obviamente, que los campesinos practicaban la agricultura y la ganadería. La tercera es que la mayoría de los campesinos residían en entornos rurales (aunque no todos). Finalmente, muchos campesinos experimentaron cierto grado de servidumbre.

Los campesinos eran agricultores

Tal vez sea obvio decir que los campesinos eran agricultores y practicaban la cría de animales. Cuando se piensa en los campesinos medievales, se imagina a personas trabajadoras dedicadas a actividades agropastorales como la labranza, la siembra y la cosecha, la cría de ganado y la arboricultura.

Desde el siglo XIII en adelante, las labores de los campesinos a menudo aparecían en calendarios iluminados, que arrojan imágenes convencionales de un campesinado obediente. Sus obras resonaron con el paso del tiempo, en cada mes sus actividades. Pero los calendarios también funcionaron como recordatorio de que la agricultura era la ocupación más común en la Edad Media.

El trabajo de los campesinos dependía de las condiciones y el clima locales, del tipo de agricultura que realizaban, de los cultivos que sembraban y de las especies de animales que criaban. Pero todos tenían la misma misión: hacer crecer los alimentos que consumiría la población.

Los textos de la alta Edad Media que reflexionaban sobre la organización de la sociedad situaban a los campesinos en el ordo laboratores, la categoría de "los que trabajan", en oposición a los que rezan (el clero, llamado oratores) y a los que luchan (la nobleza, llamada bellatores). A los campesinos, entonces, se les confió la misión de trabajar con sus manos para alimentar a la sociedad.

La Alta Edad Media fue testigo de un cambio en las prácticas agropastorales. Con la caída del Imperio Romano Occidental vino la fragmentación de la sociedad en pequeñas islas de población. La agricultura de orientación estatal dio paso a la agricultura mixta y la ganadería mixta, más adaptada a las nuevas realidades sociopolíticas.

Liberada de la presión de alimentar a un vasto imperio y su ejército, la agricultura respondía ahora a las necesidades locales y regionales. Los campesinos medievales tempranos todavía exportaban sus cosechas y animales, pero a escala local y regional. Existe una amplia evidencia arqueológica que muestra que los pueblos y ciudades dependían en gran medida de los alimentos importados para alimentar a sus poblaciones.

Con la gran expansión de la Alta Edad Media, la agricultura intensiva inclinada hacia la especialización de cultivos ganó fuerza sobre la agricultura mixta. Los campesinos de la isla italiana de Sicilia, por ejemplo, cultivaban principalmente trigo, que exportaban a los mercados de la Europa continental. Los campesinos que vivían en Borgoña, Francia, producían grandes cantidades de vino, que se vendían en todo el continente.

(La mayoría) de los campesinos eran habitantes rurales

La agricultura evoca imágenes de entornos rurales: campos, pastos, bosques y marismas. La Europa medieval era abrumadoramente rural. Incluso después de la gran expansión urbana del siglo XII, la gran mayoría de la gente vivía en el campo. El desmonte y la expansión demográfica causaron tanto el crecimiento de las ciudades como el desarrollo de nuevas tierras agrícolas.

La mayoría de la gente medieval habitaba en aldeas, pueblos y pequeñas ciudades. En Inglaterra, por ejemplo, los demógrafos asumen que, en el siglo XI, solo el 10% de la población vivía en ciudades. En el siglo XIV, los habitantes urbanos constituían entre el 15% y el 20% de la población inglesa. Por lo tanto, al final de la era medieval, aproximadamente ocho de cada 10 personas vivían en entornos rurales.

Sin embargo, no todos los habitantes del campo eran campesinos. Las comunidades rurales contaron su parte de artesanos y minoristas. La nobleza también residía en el país donde administraba sus haciendas. Los monasterios eran predominantemente rurales y dependían del campesinado para trabajar en sus propiedades.

A la inversa, algunos habitantes urbanos, generalmente habitantes de los suburbios, practicaban actividades agrícolas. En la ciudad de Montpellier, en el sur de Francia, por ejemplo, entre el 20% y el 25% del c. 1250 – c. 1500 testadores trabajaron en la agricultura (o, en el caso de las mujeres, lo hicieron sus maridos). Dentro del espacio amurallado de las ciudades medievales, se dedicaron lotes y patios traseros a la agricultura urbana y la jardinería individual.

La ruralidad, por tanto, no era estrictamente sinónimo de campesinado, aunque la mayoría de los campesinos eran en realidad habitantes del campo, al igual que la mayoría de la población.

(Muchos) campesinos estaban en estado de servidumbre

Si bien la esclavitud disminuyó notablemente en Europa Occidental después de la caída de Roma (sin desaparecer), un número creciente de campesinos cayó en un estado de servidumbre. Una reliquia heredada del Imperio Romano, la falta de libertad (parcial) tipificó el estado de muchos campesinos desde el comienzo de la Edad Media.

La servidumbre estaba especialmente extendida en Inglaterra, Francia, Alemania y Europa del Este. También existía, aunque en versión atenuada, en España o Italia. Alrededor del año 1300, todavía alrededor de la mitad de los campesinos ingleses (es decir, quizás 2 millones de personas) estaban en condición servil.

Los títulos que llevaban esos campesinos forman una larga lista de epítetos latinos y vernáculos, con diversos significados geográficos y cronológicos. “La servidumbre en un lugar podría ser muy diferente a la de otro”, escribe el historiador Mark Bailey. Hoy, “siervos” es el término más común para designar a los campesinos en situación de servidumbre.

Los orígenes de la servidumbre medieval probablemente se remontan a la colonus (plural, coloni), un trabajador agrícola del Imperio Romano tardío. Los agricultores arrendatarios coloni pagaba a los terratenientes una parte de su cosecha a cambio del uso de las tierras. Más importante, coloni no se les permitió abandonar sus tierras de cultivo. Coloni se consideran los antecesores de los siervos medievales.

La servidumbre creció en importancia desde el siglo VIII en adelante a medida que disminuía el número de inquilinos libres. Para convertirse en siervo, había que pasar a una tenencia servil. A cambio de la tenencia de la tierra y la protección de un señor, los campesinos se vieron obligados a renunciar a una serie de libertades. Otros heredaron su condición servil, como fue el caso de Inglaterra.

Teóricamente concebida como una relación recíproca entre campesinos y señores, la servidumbre fue explotadora para los campesinos, colocándolos en una posición de dependencia y limitando sus libertades. Los señores se beneficiaron más del sistema.

La servidumbre retrocedió por primera vez durante la Alta Edad Media, en un momento de expansión demográfica e intensa limpieza de tierras. Buscando agricultores para desarrollar sus nuevas tierras, los señores ofrecieron mejores condiciones de vida a los campesinos que se instalarían en sus propiedades. El declive final de la servidumbre se produjo después de la Peste Negra.

La servidumbre, por tanto, desapareció gradualmente en Europa occidental a partir del siglo XIV, pero persistió hasta bien entrada la era moderna en países como Rusia.

Otras características tipificaron al campesinado medieval. Por ejemplo, desde el punto de vista de la élite, los campesinos eran potencialmente peligrosos, siempre en riesgo de provocar revueltas. La ansiedad por las revueltas campesinas estaba muy extendida en las fuentes medievales, especialmente a finales del siglo XIV. Varios episodios de revueltas se desarrollaron prácticamente al mismo tiempo y en varios reinos de Europa occidental a la vez.

Otra característica del campesinado fue la prevalencia del paganismo durante mucho más tiempo que la nobleza. Curiosamente, "campesino" y "pagano" tienen las mismas raíces latinas, que se encuentran en el sustantivo pagus, eso significaba país. Etimológicamente, por tanto, un campesino era un compatriota o una compatriota, no necesariamente un trabajador agrícola.

El hecho de que hoy en día, "campesino" a veces se use coloquialmente de manera despectiva no es sorprendente. Desde la Edad Media, el discurso sobre el campesinado ha estado lejos de ser positivo. Apodados como “analfabetos” y “rústicos”, los campesinos generalmente sufrían de mala prensa, muy lejos de los invaluables servicios que brindaban a la sociedad en su conjunto ... ¡una sociedad en la que eran el grupo demográfico más grande!

Lucie Laumonier es profesora asistente afiliada en la Universidad de Concordia. .

Mark Bailey, El declive de la servidumbre en la Inglaterra de la Baja Edad Media: de la esclavitud a la libertad (The Boydell Press, 2014).

Christopher Dyer, La vida cotidiana en la Inglaterra medieval (Hambledon, 2000).

Paul Freedman, Imágenes del campesino medieval (Prensa de la Universidad de Stanford, 1999).

Imagen de portada: Ilustración medieval de hombres cosechando trigo con ganchos de cosecha, en una página del calendario de agosto. Del Salterio de la Reina María - Biblioteca Británica MS Royal 2. B. VII fol. 78v


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